När jag först började kalla mig en ateist för ungefär ett årtionde, reagerade reaktionen på storögd otrohet ("jag har aldrig träffat en ateist förr!") Till en tyst och konfidensiell solidaritet ("jag är inte riktigt troende jag själv"). Sortera på vad jag förväntade mig. Vad jag inte förväntade mig var när båda reaktionerna kom från samma person. Vänta: du är chockad att jag är ateist ... men du är en ateist också?

Självklart kallade de sig inte ateister. Det tycktes vara skillnaden. Därför var den växande gruppen av "unaffiliated" amerikaner i förra årets mycket publicerade religiösa landskapsstudie komponerat inte så mycket av ateister (tre procent) och agnostiker (fyra procent) av "inget särskilt" s (16 procent).

Dessa "ingenting speciellt" människor fascinerar mig. Har de verkligen ingen mening om Guds existens? Är de osäker på om de tror att det finns ett efterlevande? Eller är de bara ateister som inte vill ta itu med alla väsen och bry sig om att kalla sig ateister? Låt oss möta det: de människor som kommer ihåg när du säger "ateist" - Richard Dawkins, Bill Maher, Sam Harris - gör det som en väldigt mycket jobb. Alla debatterar! Allt talande! Alla de kloka kommentarerna! Även jag, en tydligt icke-berömd ateist, spenderar uppenbarligen dyrbar tid och energi och skriver en artikel om det.

Tja, jag vill försäkra mig om "ingenting i detalj" bland att att vara ateist är lättare än du tror. Det tar väldigt lite tid ut ur din dag och kräver nästan ingen förberedelse. Här är i själva verket sju saker som - i motsats till den allmänna opinionen - inte behöver en ateist.

1. Bli en kille

Jag inser att det här inte är en hängning för alla som har det här "kravet", men det verkar vara en rådande uppfattning att att vara en ateist måste du vara manlig. Mycket manlig, faktiskt: med stor hjälp av testosteron som kan bränna aggressiva anti-religiösa tirader. Jag är tre mamma min enda inspelade tirade varade en halv och en halv minut och definitivt skrämde inte den som sätter den tomma mjölkkartongen tillbaka i kylskåpet.

2. Hatar Religion

Du behöver inte revilera varje organiserad tro som någonsin var, spåra världens onda tillbaka till kyrkan eller sluta prata med alla dina troende vänner och familj. Faktum är att du kan vara en ateist och fortfarande vara sympatisk mot den religiösa impulsen. Naturligtvis vill folk förstå meningen med livet och deras plats i en ordnad värld; Naturligtvis skulle det vara trevligt om någon var ansvarig. Rites of passage, helgdagar, ritualer, möjlighet att uttrycka tacksamhet för de goda sakerna i ditt liv? Allt väl. Michelangelo's Pietà? Ja tack.

3. kunna förklara varför människor existerar

Om jag läser The God Delusion mycket noga på morgonen efter mitt kaffe utan några barn i huset, kan jag i grund och botten förstå varför det naturliga valet är svaret på Euplectella- skelettets statistiska osannolikhet, och varför varför irreducerbar komplexitet misslyckas som ett argument för en Skapare. Kan jag förklara det för dig? Um ... Jag kunde låna dig min bok. Men mitt tappade grepp om evolutionärbiologi är inte, det visar sig ett argument för Guds existens.

4. Bevis att Gud inte existerar

(Jag kan inte heller bevisa att en mystisk främling inte satte den tomma mjölkkartongen tillbaka i kylskåpet.) Det är inte möjligt. Även Dawkins kallar sitt kapitel fullt av argument mot Guds existens, "varför finns det nästan ingen Gud". Lyckligtvis behöver ateister inte bevisa att det inte finns någon Gud; de måste bara tro att det inte finns någon Gud. Och även om det borde vara mycket lättare att bevisa förekomsten av något än att bevisa sin obefintlighet, går ingen runt och frågar kristna att bevisa att någon faktiskt lyssnar på sina böner. Tja, ingen jag vill veta, hur som helst.

5. Gör en stink

Du skulle kalla dig en ateist, men du kan inte bara bryta upp energin att klaga till skolstyrelsen om plikten om vårdnad? Eller har du inte pengar att stämma för staden för sin mötesbönepolitik? Gissa vad? Du behöver inte. Inte offentligt och inte privat heller. När någon säger, "Gud välsigna" efter att du nysnat, kan du bara le. När någon säger, "Jag ska be för dig", kan du säga "tack." Atheist ≠ aktivist (eller rumphål), om du inte vill att den ska.

6. Sluta undra på saker

Några av mina vänner som helt accepterar min brist på tro på Gud antar fortfarande att jag bara tar hänsyn till vad som har vetenskapligt bevisats. Mindre vänliga typer associerar ateism med småminnet materialism: om jag inte kan se det, existerar den inte. Löjlig. Nej, jag tror inte att det finns en osynlig Man i Charge. Men jag kan fortfarande flyttas av solnedgångar över min gård, genom att titta på ett barn hjälpa ett annat barn, genom att höra de sista åtgärderna av Chopins Fantaisie-Impromptu. Jag är regelbunden awed och mystified och förlorad i stora tankar. Det är en stor, otrolig värld; du kan uppleva högsta undran utan ett högsta väsen. Faktum är att det gör världen mer underbar att tro att ingen utformade det på så sätt.

7. Ge upp jul (eller någon annan ritual)

För några år sedan sprang Freedom From Religion Foundation en reklamkampanj med tecken som såg ut som glasmålning och befallde, i en skriftstorlek, "Sova i på söndag". Jag antar att de försökte vädja till den lata ateisten kontingenten. Men inte alla vill ge upp dessa rutiner. Inte alla - inte ens alla som inte tror på Gud - vill vara helt fri från religion. Inte om det betyder att du är fri från Matzo Ballsoppa eller "The Little Drummer Boy". Därför bor så många som representeras i Pew-undersökningen på religiösa sidan av det religiösa landskapet, men tycker om oss på den oaffilerade sidan. (Jag vet. Jag har träffat dem.)

Saken är, du behöver inte svära ett löfte om semesteravhållsamhet när du bekräftar det, nej, faktiskt tror du inte på det övernaturliga. Mina påskvärdar känner till mina sanna övertygelser, och de vet också att jag kan lita på att få chokladmandelkakan med hallonsås och att sjunga "Dayenu" i full röst. Och varför skulle jag inte? Jag har sjungit, "Jag sköt en man i Reno bara för att se honom dö" i full röst och karaoked helvetet ut ur "Stand By Your Man." Du behöver inte tro på orden själva - eller till och med budskap bakom dem - för att njuta av njutningarna av att samla, sjunga, fira eller till och med att trösta från att mumma en sorgsbörning i andras företag.

Här är allt du behöver göra för att vara ateist: Fråga dig själv: Tror jag att det finns ett övernaturligt väsen som ansvarar för universum? Om du svarar "nej" boom, är du klar. Välkommen till klubben.