Jämställdhet ger många tydliga fördelar för samhällen som prioriterar det. Europeiska jämställdhetsinstitutet pekar bland många andra fördelar på den större rikedom som kommer från fler kvinnor som deltar i ekonomin och bättre vinstmarginaler för företagen och Världsbanken förklarar att fler jämställda samhällen har mindre fattigdom och starkare politiska och sociala system. Men det finns en spännande ny fasett att lägga till dessa fördelar: jämställdhet gör kvinnor smartare.

Enligt en ny studie från psykologisk vetenskap visade kvinnor i fler jämställda samhällen förbättrade kognitiva förmågor, åtminstone när det gällde deras betyg på specifika kognitionstester. Forskarna bakom studien ville testa om kvinnor som vuxit upp i fler jämställda samhällen, oavsett om det hade varit så från barndomen eller blev jämnare över tid, skulle göra bättre på kognitionsprov än kvinnor som inte hade vuxit upp i en jämn miljö. Genom att titta på de kognitiva testresultaten för äldre kvinnor och män i olika länder och koppla samman dem med hur väl länderna själva gör mot jämställdhet, byggde forskarna upp en bild som visar att mer jämställdhet innebär en hälsosammare hjärna för kvinnor.

Länken mellan könsroller och kvinnors kognitiva kapacitet

Metoden som används av forskarna bakom studien, från Columbia University och Norska institutet för folkhälsa, var ganska enkelt. Det såg på 27 länder och analyserade kognitiva resultatdata för män och kvinnor i åldrarna 50 och 93 från alla. Männen och kvinnorna fick några kognitiva tester: en där de fick en lista med 10 ord och sedan bad om att återkalla dem omedelbart, och en annan som bad dem att namnge så många djur som möjligt på 60 sekunder. Den första testar för episodiskt minne, vilket är minnebaserat i erfarenhet, medan det andra ser på verkställande funktion, som ingår i hjärnans "högre" nivåer av funktionalitet och involverar planering, fokus och arbetsminne (minne som fungerar som en kort -terminnehav för information). Båda är ganska universella indikatorer på hjärnans prestanda.

De granskade även länderna själva och deras historier om jämställdhet och kvinnors rättigheter. Manliga och kvinnliga deltagare fick också berätta för forskarna hur mycket de var överens med uttalandet: "När arbeten är knappa, borde männen ha mer rätt till ett jobb än kvinnor" för att se vad deras egna idéer om jämställdhet skulle kunna vara.

Resultaten var spännande: ju mer jämställd landet var, desto bättre kvinnor gjorde på kognitiva tester jämfört med män. I de mest lika länderna gjorde kvinnor bättre än män.

Varför studerade studien på äldre män och kvinnor? De har haft mest exponering för samhällets strukturer och livserfarenhet i allmänhet, från utbildning till att barn ska starta företag och ha sjukdomar. Och det, enligt forskarna, tycks lägga upp. "Kognition i senare liv", skrev de, "kan inte helt förstås utan hänvisning till de möjlighetsstrukturer som sociokulturella miljöer gör (eller inte) tillhandahåller."

Detta är inte den första studien av sitt slag. I 2014, en studie publicerad i Proceedings of National Academy of Sciences USA tittade på kognition i Nordeuropa, där skandinaviska länder opererar på könsspåriga linjer. Det fokuserade speciellt på matematik och vetenskap och hittade något intressant: tidigare hade forskare troddat att klyftan mellan könen i dessa ämnen helt enkelt skulle stängas när jämlikhet fick dragkraft. Men som Nordeuropa blev mer jämnt, fann studien, kvinnor började göra bättre i vissa kognitionstest än män, och eliminerar nästan alla luckor i andra. Forskarna bakom den studien trodde att kvinnor dra nytta av de sociala förändringarna som skapar jämlikhet än män, så att de kan hoppa över manliga testämnen.

Den här nya studien tog den tanken och visade att den gäller utanför norra Europa, över ett stort antal länder. I huvudsak föreslog den en global regel: ju mer jämställd ett land är desto bättre kvinnor kommer att göra på kognitiva tester av specifika hjärnfunktioner, till den punkt där de överträffar männen.

Varför är ett mer jämlikt samhälle bra för kvinnors hjärnor?

Kvinnornas kognitiva förmåga kan vara ett knepigt ämne att prata om, för det är knappast som om kvinnor från könssamordnade samhällen är dumma. Varje historisk kvinnlig banbrytare från Marie Curie till Ida B. Wells uppnådde stora saker, trots att han levde i intensivt sexistiska strukturer. Det som forskarna bakom den nya studien ville framhäva var emellertid sambandet mellan miljö och kognition och hur man skapar en jämställd miljö förbättrar kvinnornas kognitiva funktion.

Jämställdhet, vetenskapen fortsätter att bevisa, är inte bara ett buzzword. Att höja kvinnornas status ger dem bättre tillgång till utbildning och hälso- och sjukvård, mer kontroll över reproduktiva rättigheter och ökad förmåga att gå med i arbetskraften. Och dessa faktorer, enligt resultat som dessa, lägger till större kognitiv förmåga för kvinnor överlag. Saken med hjärnor är att de inte är statiska; de kan förändras och växa. Ge dem mer stimulans, från högskola till hög nivå jobb, förbättrar deras kognitiva prestanda, och miljöer med mer av det där för kvinnor ger dem bättre hjärnor.

Det finns andra faktorer bortom utbildning, reproduktiv kontroll och arbete som kan spela in i detta också. Att uppleva eller förutse sexistisk behandling i ett samhälle, från vardagliga mikroaggressioner till ojämlika möjligheter, hela vägen till överfall, tar en seriös psykologisk vägtull. Studier har konsekvent visat att stressen i den dagliga sexismen, även i fler jämställdhetssamhällen, har höga mentala vägtullar för kvinnor, och effekten är särskilt allvarlig för dem som stöter på andra former av diskriminering också (LGBTQ kvinnor, kvinnor av färg och kvinnor med funktionshinder, till exempel). Tyvärr vet vi också att stressorer kan hämma kognition. I juni 2017 publicerades en mängd nya studier i gränserna i psykologi med betoning på de många olika sätten på vilka kronisk stress påverkar hjärnan, varav ingen är positiva. Trycket att leva i en sexistisk miljö är sannolikt kognitivt skadlig för kvinnor av just denna anledning - även om kvinnorna inte är nödvändigtvis medvetna om det.

Kritisera en annan fördel för att vara en feminist: du arbetar för ett samhälle som gör dig aktivt smartare i ålderdom. Det är ett helvete av en påtaglig fördel.