Religiösa och icke-religiösa människor är fulla av åsikter om de effekter som en religiös uppfostran har eller inte har. Lyckligtvis blir verkliga bevis slutligen tillgängliga för att knyta dessa diskussioner till verkligheten, och en ny studie tyder på att religiösa barn är mindre givande och mer straffande än sekulära. Detta låter hemskt i ansiktet, men det är komplicerat, och det är den nuvarande större bilden om du borde höja dina barns religiösa.

Psykologer vid University of Chicago ledd av professor Jean Decety tittade på data om över tusen barn från olika länder (Kanada, Kina, Jordanien, Sydafrika, Turkiet och USA) för att bedöma uppenbara skillnader mellan religiösa och icke- religiösa i flera dimensioner. Barnen, som varierade från 5 till 12 år, brukar bli mer benägna att dela klistermärken i ett spel som är utformat för att testa generositet när de blev äldre. Men religiösa (kristna och muslimska) förblev mindre benägna att dela sina klistermärken än de icke-religiösa barnen.

I en annan del av studien såg barnen på scenarier som visade andra barn kolliderar med varandra, ibland medvetet men ibland av misstag. De experimentella deltagarna frågades om hur "meningsfulla" de fiktiva barnen var och om de förtjänades att straffas. Återigen var det en skillnad i de kristna och muslimska barnen, som dömde pushers hårt och rekommenderade starkare straff.

Tidigare bevis tyder på att religiösa barn uppvisar mer självkontroll och reagerar bättre på disciplin, även om värdet av dessa egenskaper är slags i ögat av den som ser (kanske vissa föräldrar vill att deras barn ska lägga mindre förtroende för myndighetsuppgifter eller inte måste begränsa sig i en sådan ung ålder). Den påstådda bättre psykiska hälsan som religiösa barn och ungdomar åtnjuter är tyvärr baserad på data som rapporterats av föräldrarna. Det betyder inte att kravet inte är sant, men det betyder att mindre fördjupad forskning är nödvändig för att bevisa det.

En annan studie visar att religiösa barn har en hårdare tid som skiljer fantasi från verkligheten än sekulära barn. Det här låter hemskt, men sedan studien gjordes på barnhemmen började barnen bara nå denna utvecklingsmilstolpe och de har gott om tid att sortera saker ut före vuxen ålder. En uppföljningsstudie om vuxna skulle vara mycket mer dammande faktiskt.

Allt detta sagt är de allra flesta religiösa barnen inte "missbrukade" genom sina uppväxtar (i motsats till protesterna från den berömda ateisten Richard Dawkins). Vi devalverar det allvarliga begreppet när vi använder det för att beskriva situationer där vi bara är oense med våra föräldrar i efterhand. Och trots allt kan de mest ateistiska och liberala föräldrarna fortfarande lyckas ge många andra känslomässiga bagage när deras barn har lämnat boet.

Fördelarna med religion kan dyka upp senare i livet och / eller på sätt som de ovan nämnda studierna inte har tagit (som att känna som om du har mening i livet eller att hjälpa dig att dö en fredlig död). Jag kan förstå att ditt barn ska växa upp för att vara bra att dela med sina vänner. Men en känsla av rättvisa kräver också förmågan att identifiera felaktiga och straffa dem i enlighet därmed, så faktiskt kanske den meningen är att religionens kredit. Och medan jag själv är ateist, är det svårt att tro att folk skulle ha blivit och varit så religiösa så länge utan att det hade några fördelar för individen. Så, med mitt första barn på vägen, ser jag med intresse som fler bevis rullar in i denna fråga.