Färska kamelmjölk, brödsmulor blötläggda i olivolja, couscous med datum och fikon: Om mauretanska "feta gårdar" listades i Zagat skulle de få högsta betyg för mat - men mycket låga för service.

Faktum är att matvaror står för att betala 20 dollar för en tallrik couscous hos Casa La Femme och Cafe Gitane, men de kommer inte ha sina fingrar böjda bakåt om de inte rengör deras tallrik. Och om de råkar överdriva och spy deras dyra tagine tillbaka, kommer ingen att tvinga dem att äta sin egen vom.

Yep: Även om kvinnor i västliga länder byter gafflar med utfodringsrör och regeringen i Dubai erbjuder sina medborgare guld för att gå ner i vikt, tvingas unga tjejer i västafrikanska landet Mauretanien upp till 15 000 kalorier om dagen i ett försök att fett upp dem för äktenskap. Regeringskampanjer mot den övning som kallas "gavage" (från det franska ordet för fodergässgäss) tycks i början verka lite, men det visar sig att de inte kan konkurrera med ingreppade kulturella normer. En studie som publicerades i april visade att nästan en fjärdedel av vuxna kvinnor i Mauretanien kom ihåg att vara tvångsmatta som barn, och de klagar inte alls: en tredjedel bekräftar positivt fortsättningen av praktiken. Jag antar att när du växer upp höra poesi som jämför jämnheter till juveler och firar kvinnor som är för feta att flytta, är det svårt att övertyga dig om att ben verkligen är varmt.

Gavage kan bli effektivare också. I en tjugoförsta århundrades twist använder kvinnor steroider som är avsedda för kameler för att stimulera deras aptit. Hormonerna kan hjälpa dem att inte bara lägga på sig utan uppnå en överdriven timglasfigur med en extra stor mage och bröst. Och resultaten är i: Även om undernäring plågar många invånare i torka-rida republiken, är över en fjärdedel av den kvinnliga befolkningen överviktiga.

Så varför besattning med köttiga kvinnor? I ett av världens fattigaste länder kan det vara ett tecken på rikedom att kunna mata sig själv till överskott. I en omfattande 1989 studie fann fetma forskare en stark invers korrelation mellan kvinnans vikt och hennes sociala och ekonomiska status i nästan alla utvecklingsländer med regelbundna matbrist. (En invers korrelation finns i industriländer med hög livsmedelssäkerhet.)

Trycket att överensstämma med ditt samhälls definition av skönhet, men skadligt, har aldrig varit tydligare.