Dagdrömmering är en mycket mänsklig egenskap. Ullsamling, drivande bort, zoning ut: Vad som helst du kallar det, många av oss är föremål för flygningar av fantasi, ofta när vi är uttråkade eller bara som ett sätt att passera tiden. Men vår förmåga att vandra in i våra egna fantasier, oavsett om det är under tråkiga föreläsningar eller hemma, är viktigare än vad som kan tyckas, oavsett vad din fjärde klass lärare sa. Varför dagdrömmer vi oss? "Mind-wandering", en samling israeliska vetenskapsmän som skrev i gränserna i human neurovetenskap 2011 "är bland de mest robusta och permanenta uttrycken av människans medvetna medvetenhet, klassiskt betraktad av filosofer, kliniker och forskare som ett kärnelement i en intakt Självuppfattning." Vi förstår alltmer sin evolutionära roll, vad det betyder för hjärnfunktionen, och varför det är så viktigt att låta dig själv zonera så ofta.

Den mänskliga fantasins evolutionära roll, som spelar en stor roll i dagdrömmeri, är ganska väl etablerad: det är den spekulativa förmågan att framhäva imaginära scenarier som skiljer sig från den verklighet som har gett mänskligheten en evolutionskant och ger oss möjligheten att föreställa sig lösningar, långsiktiga resultat, nya idéer och hela slott i luften för att erövra stora problem. Dagdrömmering, som är fantasi och distraktion, har sina egna värderingar - och medan de kanske inte räddar dig från en irriterad chef när du självklart tänker på något annat under personalmötet, är de fortfarande mycket viktiga.

Det har en roll i hjärnens effektivitet

Hur fungerar dagdrömmering egentligen? Det verkar i stor utsträckning äga rum i en samling hjärnregioner som kallas "standardmodnätet", vilket också är där fantasi, tänkande på förflutna och framtid, och andra kreativa aktiviteter spåras av hjärnbildningsstudier. Standardnätverket behöver inte uteslutande stimulans för att fungera. Det är vår egen interna underhållningsgenerator, en reminiscerande motor och personlig spekulationsenhet. Och intressant nog har det mer att göra med hjärnans mer uppmärksamma delar än du kanske tror.

Trots tanken att dagdrömmering tar sig bort från fokus på uppgifter och effektivitet, tyder på att det faktiskt uppträder oftast i hjärnan hos människor med extremt effektiva neurala nätverk. En studie från 2012 visade att personer med exceptionellt starka arbetsminne - den kortsiktiga minneskapaciteten som innebär att du kan jonglera flera fakta direkt till hands, från att du behöver ringa en vän om tio minuter för att komma ihåg en serie siffror för omedelbar regurgitation - var de största dagdrömmerna. De hade ett "överskott" av arbetsminne, forskarna föreslog, och använde den förmågan att tänka på andra saker än uppgiften eller upplevelsen direkt framför dem. Och en studie som släpptes i veckan från Georgia Institute of Technology bygger upp den här tanken. Det såg på MR-mönster på 100 personer, och fann att de med extremt effektiv neurala åtgärder, med massor av hjärnnätverk som fungerade gemensamt, var de vanligaste dagdrömmerna. Människor med effektiva och finjusterade hjärnor, med andra ord, är de mest benägna att flyga på fancy.

Standardnätverket kan vara mer komplext än vi antar. Cambridge forskare debuterade en studie i Förenta staternas nationalakademi förhandlingar i USA i veckan som avslöjade att detta nätverk har en roll i något annat än dagdrömmering: hur bra vi utför rutinuppgifter. Det är inte bara något som sparkar in och hjälper oss dagdröm när vi gör något vardagligt och rutinmässigt, föreslår de. Det är faktiskt grundläggande för hur bra vi gör de aktiviteterna alls. Dagdrömmering är inte skild från vår hjärnans förmåga att fungera när vi gör tråkiga saker. det är mer exakt att säga att det är en viktig del av processen.

Det verkar ha en stark social funktion

Dagdrömmer, oftare än, spelar en slags social funktion och involverar andra människor, från sexuell fantasi med imaginära partners, till verkliga människor i våra liv. En studie som citerades av Scientific American noterade att 73 procent av dagdrömmarna tycktes involvera andra människor. (Det är viktigt att inse att det är svårt att studera dagdrömmar, för vi övervakar dem väldigt sällan när de händer och människor som är medvetna om dagdrömmen i en studie kanske inte rapporterar om vad som händer i dem om innehållet är pinsamt eller surrealistiskt .)

Men möjligheten att dagdrömma om våra potentiella interaktioner med de omkring oss, imaginära eller inte, kan ha en viktig social överklagande. Det har föreslagits att romantisk dagdrömning kan vara särskilt användbar för människor att utvärdera sina potentiella partners och hur de kan reagera i speciella situationer, med hjälp av deras val och därmed deras val av kompis. Det verkar också vara en återspegling av vår sociala värld. Människor som dagdrömmer om sina nuvarande relationer och familjer har visat sig vara mer innehåll och socialt kopplade än de som regelbundet dagdröms av exes, fantasikonstar, kändisar eller främlingar.

Det är också viktigt för vår självkänsla

Det faktum att olika typer av minne också är centrerade i standardlägesnätverket är ingen olycka. Förutom att föreställa sig alternativa idéer och möjligheter, ger dagdrömmering oss tillgång till föreställda framtider och aspekter av vårt förflutna, enligt forskare. Dagdrömmernas betydelse för att känna oss själva, särskilt genom minnet, är ganska stark. Forskningen har exempelvis funnit att demens tenderar att påverka de delar av sinnet som involverar standardlägesnätet, och så producerar både en oförmåga att dagdrömma och en oförmåga att komma ihåg. Effekterna på din självkänsla kan vara förödande. "Omvandling, om innehållet är direkt relaterat till tänkaren eller inte, är en självrelaterad, självgenererad, självuppehållande funktion", säger de israeliska vetenskapsmännen. "Det tjänar som en integrerad del av självmedvetenhet, en förutsättning för en sund psykologisk funktion."

Det finns dock ohälsosamma och patologiska typer dagdrömmering. En professor i klinisk psykologi med namnet Eli Somer kom fram till idén om "maladaptiv dagdrömning" 2002 och utarbetade ett fenomen av beroendeframkallande dagdrömmering: försvann i din egen fantasifulla värld i flera timmar i taget, hemligt och väljer den över interaktioner med verkliga världen, vänner eller familj. Omkring en fjärdedel av maladaptiva dagdrömare, enligt ytterligare undersökning av Somer och andra, hade missbrukats som barn, men det är inte alltid fallet. Obsessiv tvångssyndrom, med dess karakteristiska påträngande tankar, kan vara en samevallande fråga, men fenomenet är sällsynt och ännu inte omfattande studerat eller inkluderat i DSM, den viktigaste diagnostiska källan för psykologiska problem.

Dagdrömning i normala mängder är dock hälsosam, normal och tydligen ett tecken på en välfungerande och effektiv hjärna. Så skämm dig inte när du befinner dig och stirrar ut genom fönstret för den sjätte gången idag. Ta den fjärde klassens lärare.